close
close

Ohio AG onderzoekt vermeende ‘vijandige overname’ binnen het lerarenpensioenfonds

COLUMBUS, Ohio – Procureur-generaal Dave Yost van Ohio is een onderzoek gestart naar het lerarenpensioenfonds na beschuldigingen dat een ‘vijandige overname’ het geld van leraren in gevaar brengt.

Het State Teachers Retirement System of Ohio (STRS) is een pensioenfonds van $90 miljard – en is al jaren verwikkeld in controverses.

De hervormers

Docenten hebben het de afgelopen jaren zwaar gehad.

“Ik ben opgebrand”, zei Terry Caskey, leraar op de Parma-school.

Maar het moeilijkste aan Caskey’s werk speelt zich niet daadwerkelijk af op het werk.

“Ik ben ongeveer vijf tot zes jaar verwijderd van mijn pensioen”, zei ze. “Ik maak me zorgen over STRS.”

STRS verloor alleen al in 2022 $5,3 miljard. In 2023 verloor het 27 miljoen dollar aan investeringen in de failliete Silicon Valley Bank. Daarnaast werden de aanpassingen van de kosten van levensonderhoud, oftewel COLA’s, vanaf 2017 voor meer dan 150.000 gepensioneerde leraren in Ohio gedurende vijf jaar opgeschort. In 2012 werd het kwalificerende pensioennummer verplaatst van 30 jaar naar 35 jaar. Vorig jaar werd dit gewijzigd naar 34.

Momenteel is Bill Neville, uitvoerend directeur van STRS, met verlof terwijl Yost beschuldigingen van gewelddadige uitbarstingen en seksueel expliciet taalgebruik onderzoekt.

Dit heeft ertoe geleid dat een groep gepensioneerden, die zichzelf de ‘hervormers’ hebben genoemd, voor verandering gaat vechten. Caskey is er één van.

“Als leraren niet gelukkig zijn, als leraren het moeilijk hebben, dan zou dat een oproep aan STRS moeten zijn”, zei ze. ‘Maar het zijn de krekels. Ze handelen niet in het beste belang van de leraren.’

Ze was zelfs nog geïrriteerder toen het bestuur $ 10 miljoen aan bonussen voor hun personeel goedkeurde.

“Er zijn veel leraren in Ohio die in armoede leven, maar toch hebben we investeerders en personeelsleden die hoge salarissen en $10 miljoen aan bonussen krijgen”, zei ze.

De laatste tijd worden de hervormers door het verkiezingsproces steeds groter en krijgen ze meer toegang tot het bestuur, zei ze.

Het bestuur bestaat uit 11 leden. Er zijn vijf gekozen bijdragende leraren en twee gekozen gepensioneerde leraren. De gouverneur mag één beleggingsexpert benoemen. De voorzitter van de Tweede Kamer en de voorzitter van de Senaat mogen gezamenlijk een deskundige benoemen. De penningmeester en de directeur van het Ministerie van Onderwijs en Werkgelegenheid mogen beiden een deskundige aanwijzen.

Terwijl er ruzie is tussen leraren en het bestuur, heeft STRS-adviesbureau Aon de banden met hen verbroken.

“Als er rook is, zit er vaak een vuur achter”, zei Eric Chaffee, professor bedrijfsrecht van Case Western Reserve.

Hervormers hebben gevraagd om een ​​onderzoek naar STRS – en krijgen dat eindelijk. Maar niet op de manier die zij willen.

Beschuldigingen

Yost is een onderzoek gestart naar de zorgen van ‘een vijandige overname door particuliere belangen’.

De zorgen kwamen voort uit anonieme documenten die naar het kantoor van gouverneur Mike DeWine waren gestuurd. De woordvoerder van de gouverneur, Dan Tierney, vertelde me dat hij gelooft dat ze zijn voorbereid door meerdere STRS-stafleden. Via verzoeken om openbare registers heb ik tientallen documenten verkregen.

In de documenten wordt beweerd dat verschillende bestuursleden van STRS de biedingen van de particuliere investeringsgroep QED Systematic Solutions hebben gedaan.

“Pensioenbestuurders zijn wettelijk verplicht om te handelen in het beste belang van de leraren wier geld zij investeren”, zei Yost donderdag. “Ik zal alle maatregelen nemen die nodig zijn om leraren te beschermen tegen particuliere belangen die proberen hun pensioenrekeningen te kapen.”

Deze scheiding door Aon baarde DeWine zorgen, zei hij woensdag laat in een verklaring.

“Dit is een enorme rode vlag, die de manier waarop STRS opereert en toezicht houdt in twijfel trekt. De onuitgesproken implicatie is dat de bestuurskwesties bij STRS zo zorgwekkend zijn dat Aon zijn contract niet in goed vertrouwen kon voortzetten. STRS kan nu niet meer aan de regels voldoen. met delen van auditaanbevelingen omdat Aon het contract heeft beëindigd.”

Tierney lichtte dit toe en legde uit dat de “implicatie” was dat STRS zo chaotisch was of dat het bestuur van het bestuur in zo’n slechte staat verkeerde dat ze niet verder konden gaan.

QED

Het bedrijf werd opgericht door voormalig plaatsvervangend penningmeester Seth Metcalf en Jonathan (JD) Tremmel. Metcalf werkte onder Josh Mandel in meerdere capaciteiten, onder meer als algemeen adviseur. In 2020 richtten ze hun blik op STRS, volgens de belangrijkste memo van 14 pagina’s.

De documenten beweren dat ze – ondanks dat ze geen klanten en geen trackrecord hadden – STRS-leden probeerden te overtuigen voor 65 miljard dollar, zodat ze naar verluidt de jaarlijkse COLA konden herstellen en het bedrag dat gepensioneerden aan het systeem moesten betalen, konden verminderen.

Ze konden geen indruk maken op de bestuursleden, voornamelijk vanwege hun gebrek aan ervaring en ook vanwege het feit dat QED niet geregistreerd was als makelaar-dealer of beleggingsadviseur, noch beschikten de mannen over de technologie om ‘de strategie te faciliteren’.

Vervolgens werd een evaluatie van QED uitgevoerd door de externe adviseur van het bestuur, Cliffwater. Het bedrijf adviseerde ten zeerste om hun project niet te volgen of te gebruiken.

Het document belicht de toenmalige bestuursleden Bob Stein en Yael Mayerfeld en de huidige leden Wade Steen en later Rudy Fichtenbaum. Ieder van hen steunde QED.

Het document beschuldigt de leden ervan rechtstreeks samen te werken met QED en hun documenten te gebruiken voor QED-pitching. Andere leden uitten privé hun zorgen over de leden die pitchen voor QED.

“Je zou je zorgen moeten maken over het aangaan van dit soort interactie met elk type bedrijf waarmee je een relatie hebt,” zei Chaffee. “Is het in bepaalde gevallen toegestaan? Waarschijnlijk – als alles volkomen eerlijk is. Maar tegelijkertijd werpt het enorm grote rode vlaggen op over wat er aan de hand is.”

Toen QED eenmaal tot stilstand was gekomen, zou hij van strategie hebben veranderd. In de documenten staat dat ze “bestuursleden en personeel zouden vervangen door degenen die hun voorstel zouden steunen.”

“QED pitchte (en blijkbaar verkocht) hun voorstel aan Fichtenbaum terwijl hij bestuurskandidaat was”, aldus het document.

Het bedrijf werkte samen met de Ohio Retirement for Teachers Association (ORTA) om kandidaten te helpen kiezen die STRS wilden hervormen.

Ze beschuldigen STRS ervan corrupt te zijn, een niet ongebruikelijke bewering tegen het pensioenfonds. Caskey stelt dat er verandering nodig is omdat het huidige bestuur de gepensioneerden blijft kwetsen. Bestuursleden die vóór QED zijn, zijn het daarmee eens.

“Hoewel Steen en Fichtenbaum het personeel er snel van beschuldigen dat ze te tegenstrijdig zijn om QED te evalueren (met het argument dat hun investeringsoplossing banen voor investeringspersoneel zal elimineren), lijken ze het belang van QED bij het veiligstellen van zakelijke activiteiten niet te onderkennen – of het simpelweg niet te kunnen schelen. met STRS creëert ook een conflict”, aldus het document.

Na de verkiezingen van dit jaar is het mogelijk dat de hervormers een supermeerderheid hebben, wat betekent dat ze ervoor kunnen kiezen om met QED te investeren.

Vermeende corruptie

Caskey vertrouwt DeWine helemaal niet en gelooft dat het hele onderzoek naar STRS-bestuursleden en hun relatie met QED een “list” is.

“Ik denk ook dat de gouverneur er alles aan zal doen om ervoor te zorgen dat hij controle krijgt over het STRS-fonds, omdat ik denk dat dit een melkkoe is”, zei ze.

Wade Steen, oorspronkelijk aangesteld door John Kasich, is een uitgesproken hervormer. Hij werd herbenoemd door DeWine, maar de gouverneur vroeg hem vorig jaar af te treden. Steen weigerde, dus DeWine verwijderde hem. DeWine noemde Steen’s vermeende slechte aanwezigheid op bestuursvergaderingen als redenering.

Steen diende een motie in bij het 10e District Court of Appeals in Ohio en eiste zijn herplaatsing – en dat gebeurde ook. In april keerde hij terug naar zijn werk.

Hij stemde in met een interview met mij, maar was niet onmiddellijk beschikbaar om de tijd te bevestigen.

“We waren bezorgd dat de heer Steen werd gezien als pleitbezorger voor een heel specifieke beleggingsonderneming op een manier die een fiduciair bestuurslid gewoon niet goed leek,” zei Tierney. ‘Het leek bijna alsof meneer Steen de balans probeerde te laten doorslaan ten gunste van dit specifieke bedrijf dat het niet eens was met de regering.’

Caskey gelooft dat dit de manier van de gouverneur was om Steen ervan te weerhouden hervormingen door te voeren, wat volgens haar voor meer transparantie zou hebben gezorgd – en ook een manier om administratieve smeergelden te voorkomen. Er zijn geen aanwijzingen dat wij administratieve smeergelden hebben aangetroffen.

“Dit ding heeft zoveel tentakels en het leidt alleen maar tot geld, corruptie en het niet transparant zijn tegenover de leden”, zei ze.

Als redenering haalt ze het House Bill 6-schandaal aan.

VERWANT: Gouverneur DeWine en luitenant-gouverneur Husted willen geen commentaar geven op de dood van Randazzo tijdens het grootste corruptieproces in de geschiedenis van Ohio

In maart 2023 oordeelde een jury dat voormalig House Speaker Larry Householder en voormalig Republikeinse leider Matt Borges, zonder enige redelijke twijfel, deelnamen aan het afpersingsplan waarbij vier mannen schuldig werden bevonden en een ander om het leven kwam door zelfmoord. Twee andere mannen doorlopen momenteel de gerechtelijke procedure – en de derde stierf in april, waarbij zijn dood ook een vermoedelijke zelfmoord was.

In februari verdedigde DeWine zijn topadviseur nadat een strafrechtelijke aanklacht beweerde dat ze op de hoogte was van miljoenen die naar Randazzo gingen voordat hij door de gouverneur aan de macht kwam.

Voormalig stafchef Laurel Dawson hielp dierenarts Randazzo nadat haar familie al een lening van $ 10.000 van hem had ontvangen. Het team van de gouverneur houdt vol dat ze niet wist dat de miljoenen omkoping waren.

DeWine verdedigt topadviseur over vragen uit de aanklacht over het HB 6-schandaal

VERWANT: Gouverneur DeWine verdedigt topadviseur nadat de aanklacht zich afvraagt ​​hoeveel ze wist over het HB 6-schandaal

De bewering dat DeWine schuldig is aan een van deze kwesties is “absoluut belachelijk”, zei Tierney.

“Daar zit helemaal geen waarheid in”, voegde hij eraan toe. “De zorg van de gouverneur hier is uitsluitend om ervoor te zorgen dat deze pensioenfondsen, die in beheer zijn voor gepensioneerden, goed worden beheerd.”

Tierney zei dat het grootste probleem voor gepensioneerde leraren is dat ze een aanpassing van de kosten van levensonderhoud verdienen – en DeWine is het daar mee eens.

“Deze beschuldiging is compleet en volslagen onzin en mag niet worden vermaakt”, zei hij.

Aan de andere kant hebben sommige wetgevers hun zorgen geuit over de gelijkenis tussen QED en FirstEnergy – het helpen van gekozen individuen om hun doel te bereiken.

Toen Metcalf het kantoor van de penningmeester verliet en QED startte, nam hij contact op met Neville, de uitvoerend directeur.

“Neville had kort contact gehad met Metcalf toen Metcalf op het kantoor van de penningmeester was en Marcel de Chief Legal Officer van STRS was”, aldus het document. “Neville antwoordde dat QED het standaardproces van STRS zou moeten volgen voor het doorlichten van investeringsvoorstellen.”

Ik nam contact op met het kantoor van de penningmeester en vroeg zijn personeelsdossier op.

Ik vroeg of het kantoor op de hoogte was, of er een verslag van had, dat Metcalf tijdens zijn ambtsperiode bij het kantoor van de penningmeester voor STRS of andere pensioenraden werkte, waarbij ik opmerkte dat hij dat naar verluidt had gedaan. Volgens zijn biografie was hij eerder trustee voor het Ohio Public Employees Retirement System en het Ohio Deferred Compensation Plan.

Ook vroeg ik of het mogelijk was dat er een cross-over zou plaatsvinden in de rol van plaatsvervangend penningmeester of raadsman bij STRS.

Sam Rossi, communicatiedirecteur, gaf ons de opdracht om Metcalf vragen te stellen over zijn “activiteiten en interacties” terwijl hij op kantoor was, aangezien het om afzonderlijke administraties ging.

Penningmeester Sprague maakt zich echter zorgen over de beschuldigingen van STRS.

Sprague legde de volgende verklaring af:

“Transparantie en goed rentmeesterschap zijn de kenmerken van het veiligstellen van onze publieke dollars. Verhalen over toenemende onrust en recente beschuldigingen over een poging achter de schermen om het STRS-bestuur in te halen zijn echter niet alleen in strijd met deze principes, maar zijn ook zeer verontrustend. Uiteindelijk moeten onze pensioenbestuurders hun aandacht volledig richten op het beschermen en behouden van de gelden voor onze gepensioneerden. Ik deel een groot deel van de zorgen die gouverneur DeWine over deze zaken heeft geuit, en ik ben voorstander van een nader onderzoek naar de recente beschuldigingen.”

Vooruit gaan

Voor gepensioneerden die alleen maar hun geld willen, is deze hele situatie uitputtend.

Het is mogelijk, zei Caskey, dat zowel QED als STRS corrupt zijn.

“Dit spul verbaast me: proberen erachter te komen wie de voetbal vasthoudt”, voegde ze eraan toe.

STRS-bestuursvoorzitter Dale Price legde de volgende verklaring af:

“Recente audits tonen aan dat STRS Ohio goed wordt beheerd en dat het pensioenfonds in een gezonde financiële positie verkeert. De gestelde vragen hebben betrekking op het bestuur van het bestuur. Leraren in de klas en gepensioneerde onderwijzers moeten weten dat hun pensioen veilig is. STRS Ohio zal blijven beschermen de stabiliteit en integriteit van de organisatie en zal volledig samenwerken met alle bureaus bij hun herziening van het pensioenstelsel.”

Volgen WEWS staatshuisverslaggever Morgan Trau aan Twitteren En Facebook.